武漢肺炎|病毒變種適應或損疫苗效用 部分毒株已可抵禦抗體

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(路透社)
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多間藥廠相繼宣佈研發武漢肺炎疫苗,但對抗疫來說並非一勞永逸。英國科學家正監察跟進武肺病毒逾4,000種演變,憂慮一旦病毒出現新品種,現有疫苗的效用將降低。
病毒會隨外在環境不斷變異,對抗抗體也是其中一種方式。英國政府武肺病毒染色體研究小組主席皮科克(Sharon Peacock)表示,多款武肺疫苗原理均是針對病毒表面的刺突蛋白(Spike Protein,又稱S蛋白),讓免疫系統可提前識別武肺病毒,當大量人口接種疫苗,將可能觸發武肺病毒自行演變,形容「病毒會想令疫苗變得無效,這就是演化」,因此有需要加強監察。
皮科克團隊自3月起獲政府撥款3,200萬英鎊(約3.3億港元)經費,從英國患者體內抽取逾10萬份武肺病毒樣本,再研究其基因排序,數量遠多於伊波拉等以往曾爆發的疾病。科學家為每項樣本編碼再比較,從而了解武肺病毒基因的演變,相信自病毒去年首次從中國武漢傳出以來,全球已有數千種不同演變的病毒出現。
武肺病毒跟流感及麻疹等病毒相似,基因由核糖核酸(RNA)組成,較脫氧核糖核酸(DNA)容易變異。雖然大部分變異沒有危險,亦很快消失,但皮科克仍然憂慮病毒的刺突蛋白會產生變異,從而影響疫苗效用。
皮科克表示在各類武肺變異中,3月起在蘇格蘭出現的「N439K」變體最令她擔心。該變體自英國執行首次居家隔離令後一度從英國絕迹,但後來捲土重來,目前在歐美均有流傳。科學家研究「N439K」後,發現它可對抗單株抗體,意味部分應用單株抗體技術的藥物對「N439K」無效。
身兼政府顧問的倫敦帝國理工學院傳染病學教授巴克萊(Wendy Barclay)承認,武肺病毒變種有可能令疫苗效用較預期遜色,丹麥此前因應有水貂感染武肺後,體內病毒出現變種再傳人,緊急宣佈屠宰國內1,700萬隻水貂,可見人類對武肺病毒變種的憂慮。衞生大臣夏國賢(Matt Hancock)亦警告,一旦丹麥水貂的武肺病毒株傳入英國,將造成嚴重後果。
科學家未來將研究接種疫苗後仍然感染武肺的患者,觀察他們身上的病毒有何演變,並會尋求成立武肺基因的即時監察系統。另外考慮到病毒容易變異,藥廠目前亦傾向使用雞尾酒式的抗體藥物,減少出現抗藥性的機會。
英國《星期日泰晤士報》
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