【武漢肺炎】港大研究首揭病毒上腦侵神經 失味覺嗅覺兼失常

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港大醫學院與內地一項聯合研究首度發現,武漢肺炎病毒可以「上腦」,感染人類的腦部、神經祖細胞(即比較年幼的神經細胞),引起出現呼吸道感染以外的其他症狀包括頭痛、失去味覺、嗅覺,甚至神經失常。

今次研究由港大醫學院生物醫學學院、微生物學系和內科學系的研究人員,與中國科學院深圳先進技術研究院合成生物學研究所的科研團隊合作。研究結果已於生命科學期刊《細胞研究》(《Cell Research》)發表。

武漢肺炎病毒臨床常見引起呼吸道感染症狀,但間中有報告可造成神經性症狀如頭痛、失眠、失語、精神錯亂、癲癇發作及腦病等。內地有研究早前針對武漢市214宗確診個案,便發現有36.4%患者出現神經性症狀,在嚴重病情患者中,出現這些症狀的比率更高達45.5%。法國另一項小型研究都有同樣發現,高達84.5%出現神經性症狀。至於德國最近便有研究發現,嚴重病例中,有36.4%病人的腦活組織檢查可以檢測到有關病毒的核糖核酸(RNA),顯示武漢肺炎病毒除了可感染呼吸器官,也可能感染人腦。

為探討武漢肺炎病毒在生理相關模型中,如何影響中樞神經系統。今次聯合研究團隊,利用了誘導性多能幹細胞(iPSCs)所衍生的人類神經祖細胞、神經細胞球和腦類器官為感染模型,(即模擬製造出人類腦部及神經細胞)進行今次研究。

結果發現,武漢肺炎病毒可以有效感染有關的神經祖細胞,並進行複製,沙士(SARS)病毒卻不能感染。研究同時在受感染的神經細胞球和腦類器官中,檢測到大量的武漢肺炎病毒核衣殼蛋白和感染性病毒顆粒,反映相關病毒可以有效感染人腦。團隊又證實病毒可以感染人腦中的皮質神經元和神經祖細胞。

領導今次研究的港大醫學院生物醫學學院教授、慧賢慈善基金教授(生物醫學)黃建東教授表示,今次研究提供了病毒能直接感染人腦類器官的首個實驗證據,有助專家了解病毒引起神經系統併發症的發病機制。

他補充,2015年再次出現的寨卡病毒,也被指能破壞人腦中的神經祖細胞,導致患者出現小頭畸形、嚴重的發育缺陷以及成人的其他神經系統異常。有見及此,研究團隊建議,現時需密切監測人類感染病毒後,出現中樞神經系統問題的慢性或長期後果。

另一有份參與研究的港大學醫學院內科學系臨床教授孔繁毅表示,今次結果也證實了部份受感染病人,會出現失去味覺及嗅覺的情況,可能與上述提到的神經細胞受感染有關。另外,研究結果對未來的藥物治療有幫助,包括可以用相關神經細胞模型,研究味覺、嗅覺失靈病人的用藥方案和成效。由於本港病人能及早接受治療,出現病毒上腦等腦部併發症的情況相對較少。

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