【中醫說理】「自閉症」與「亞氏保加症」

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最近大愛美劇「Young Sheldon」《少年謝爾頓》,主角是一名來自普通德州家庭的九歲天才兒童Sheldon,爸爸是中學欖球隊教練,媽媽是虔誠基督徒,哥哥和孖生姐姐是資質平庸的學生。劇情一開始便是小小年紀的Sheldon第一天上高中,成為哥哥的同班同學,可猜想到哥哥有多尷尬。而令到其他家庭成員及同學感到最不是味兒的,不只是Sheldon惹人羨的聰穎,卻是他與眾不同的性格和言行。

Sheldon說話直白,不理會別人感受,準確一點說,是他分辨不到別人的喜惡情緒,即係「唔識睇人眉頭眼額,開口夾着脷」。事實上他也討厭社交,更不會參加群體聚會,最喜歡獨自看書和思考。他也偏執於一般人不放在心上的事情,如要執着在指定時間上洗手間、上學要戴上蝴蝶結(bow tie);他的嗅覺和聽覺也異常敏銳,也潔癖非常,他因此不會去游泳,認為水池是充滿死細胞及大小二便。看到這裏,讀者可能已在猜想Sheldon是否患有自閉症或者是亞氏保加症。究竟兩者又有甚麼分別?


兩者同有社交溝通及認知等困難

2013年美國心理學協會更新了DSM診斷手冊到第五版,自閉症也正式更名為自閉症譜系障礙(Autism Spectrum Disorder,簡稱ASD),把自閉症、亞氏保加症、高功能自閉症、自閉症傾向、待分類的廣泛性發展障礙等統稱為「自閉症譜系障礙」。不過無論屬於哪一類,患者在社交溝通、認知、情緒、語言及行為各方面均有不同程度的困難和發展差異。

ASD在不同人身上呈現出的嚴重程度,也是一個漸變的譜系,在譜系的一端是嚴重的典型自閉症(classic autism):智力低於平均,不能生活自理,可能無法與人正常交流;而另一端則是「高功能」自閉症:智力正常,可正常生活,甚至可能擁有特殊天賦。

由於診斷標準的變化以及大眾對自閉症日益增長的關注,美國心理學協會(APA)的統計數據顯示,自閉症的發病率正逐年增加。本港沒有關於自閉症人數的官方最新統計,但以全球計,平均每88人就有一人是ASD患者,發病率超過1%。以現時香港700萬人口計算,本港逾90,000人患有不同程度的自閉症症狀。

ASD是一種先天腦部功能受損傷而引起的發展障礙(developmental disorder),目前與學習障礙、注意力障礙(ADHD)等歸為一類,暫沒有藥物可以根治,一般會轉介接受特殊教育,包括行為治療、認知教學、感覺統合訓練及語言溝通訓練等,減輕自閉症帶來的障礙及困難。

從中醫理論來說,自閉症與腦和心神有密切關係,治療有單一治療,亦有綜合治療,當中可分為中西醫結合及純中醫方法結合。

在中醫治療體系中,針灸是治療自閉症中最主要的應用手段,與其他的方法相比如中藥等,它更能直接刺激腦部。有研究認為針灸透過針刺額葉、頂葉、顯葉、枕葉以及小腦半球的投影穴位,可能達到激活皮層功能、調節腦電活動或改善腦血流速度等的效果。

針灸也通過這些機制的綜合作用,一方面抑制細胞神經細胞凋亡修復損傷,另一方面刺激神經再生細胞和內源性神經幹細胞增殖,來共同達到修復或改善損傷,加強腦組織正常生理功能以改善自閉症患兒大腦實質及功能狀況,並最終達到改善自閉症症狀的臨床療效。

總括而言,從大多數中醫治療自閉症的研究文獻結果表示,自閉症患者在任何西醫治療或訓練下,同時配合針灸,不論病情嚴重程度及年齡,都有改善。

撰文:註冊中醫師林蓓茵

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